Praise be to Coal

[The dark side of Energiewende: St. Lambert church in Immerath the last victim offered to Mammon*]

In AD 2018, coal (or better lignite) keeps causing “casualties” [1] even in the heart of Europe. The small village of Immerath, suburb of Erkelenz, municipality in the German region of North Rheine-Westphalia, was the last to be grounded by Garzweiler II. Garzweiler II is not a mutant monster from Japanese manga, but an equally dangerous open-cast lignite mine, expansion of Garzweiler I.

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Fig. 1 Garzweiler II mine (source RWE)

It happens again and again in this tormented land, whose rich subsoil – that made it contended during the past century world wars – represents its very own damnation: environmental and historical-cultural devastation and depopulation.

First mines were opened in the early 1900 and they move to the north as new reservoirs are discovered. They devour houses, churches and personal histories on their path. Now, in the 21st century, fostered by Energiewende – the political reform that should turn German energy system green – they find new impulse.

Ongoing nuclear phase-out and massive – as well as expensive and intermittent – use of renewables make lignite an abundant, reliable and cheap source to balance the grid.

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Fig. 2 The empty tabernacle in St. lambert church, after deconsecration Mass held on 13th October 2013 (source Gerzweiler.com, ©Arne Müseler –  arne-mueseler.com)

Nor public protests nor religious authorities [2] or environmentalist concerns succeeded to stop the mine. Villages are evacuated and off-limited. Thousands of people fled, alive and dead, no exceptions. Then everything is grounded.

Ten days ago the Immerath “Cathedral”, actually a simple parish church although dating back to the 12th century [3], but so called since it was way too big for the number of parishioners, recently reduced to few tens. Communities receive money compensation and new infrastructures where to settle, maybe not of comparable aesthetic value.

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Fig. 3 Left: the grounding of St Lambert church, 8th January 2018 (photo ©Arne Müseler –  arne-mueseler.com). Right: the New Immerath church (photo: Käthe und Bernd Limburg)

Once completed, Garzweiler II mine will cover 70 square kilometres (27 square miles) and through 1.3 billion tons of estimated lignite reserves (40% of the Rheine region resources) will provide fuel to the power plants till 2045, when it will be covered again.

Lignite directly supplies numerous local plants, casting another dark shadow on the life – or at least on the lungs – of local communities.

Epprath Tollhaus, Morken-Harff, Königs-Hoven, Reisdorf, Belmen, Elfegen, Garzweiler, Stolzen-berg, Prieste-rath, Pesh, Otzenrath/Spenrath, Holz, Immerath have been already devoured. Next towns to fall will be Lützerath, Holzweiler, Keyen-berg, Berverath, Westrich, Kuckum – unless something changes. Finally, the monster will stop at the doors of New Immerath.

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Fig. 4 Coal reservoirs in the region (source Wikipedia)

We have already and extensively written, with facts and numbers, about the failure of Energiewende and about the nonsense of nuclear phase out in the context of fighting carbon emissions [4].

The facts that we are reporting now, reveal more than any number the fool injustice and the blind gluttony unveiled of any hypocritical good intention.

Let’s just think for a moment to how that cultural heritage (like it or not, de gustibus…) could have been promoted in ecological and sustainable ways, if just Germany were not phasing out nuclear to rely on … coal!

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Fig. 5 View of Keyenberg, one of the next towns to be grounded (source Facebook)

At least oblivion will not cover these villages and their communities. They will survive thanks to a nice project by Arne Müseler, a photographer from Salzburg, who created a virtual community where St Lambert bells will keep sounding, as a reminder to humanity, who never learns from past mistakes.

Notes:

* Mammon is a New Testament term to personify money and material wealth

[1] Coal and lignite are the deadliest energy sources: 0.24 deaths/TWh for accidents and 57.1 deaths/TWh for pollution. Considering that combined total production from these sources in 2016 was 44000 TWh, we obtain an estimate of 2.5 millions fatalities per year. (Sources: Markandya, A., & Wilkinson, P. (2007). Electricity generation and health. The Lancet370(9591), 979-990; Vaclav Smil (2017). Energy Transitions: Global and National Perspectives. & BP Statistical Review of World Energy)

[2] The Roman-Catholic Bishop of Aachen, Heinrich Mussinghoff, before Pope Francis Laudato si’ encyclical letter on the environment stewardship, criticized the project for being ecologically and socially incompatible.

(http://www.spiegel.de/panorama/gesellschaft/braunkohle-warum-der-immerather-dom-abgerissen-wird-a-916853.html)

[3] Probably the first church was a Romanesque complex dating back to the 12th century. (“Die wahrscheinlich erste Kirche war eine einschiffige romanische Anlage aus dem 12. Jahrhundert”, source: https://de.wikipedia.org/wiki/St._Lambertus_(Immerath)

A renovation followed in the 14th century and the church was totally rebuilt in the 19th century.

http://www.erkelenz.de/pdf/Tourismus/Stadtportrait/Bau-_und_Kunstwerke/17_-_St__Lambertus_Immerath.pdf

[4] Our articles on Energiewende (in Italian):

07/11/2016 La lignite del vicino è sempre più verde

20/12/2016 La vittoria di Pirro delle rinnovabili tedesche

23/02/2017 Energiewende dove vai?

Recent news reports that new government coalition in Germany will scrap the 2020 emission reduction goals.

https://www.reuters.com/article/us-germany-politics/german-coalition-negotiators-agree-to-scrap-2020-climate-target-sources-idUSKBN1EX0OU

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Sacrificati sull’altare del carbone

[Energiewende mostra ancora una volta il suo volto oscuro: la chiesa di San Lamberto in Immerath ultima offerta al dio denaro]

 Nell’Anno del Signore 2018 il carbone (o più precisamente la lignite) continua a mietere “vittime” [1] anche nel cuore dell’Europa. Il piccolo villaggio di Immerath, frazione di Erkelenz nella regione tedesca del Nord Reno-Westfalia, è stato l’ultimo in ordine di tempo ad essere raso al suolo da Garzweiler II. Garzweiler II non è un mostro mutante dei fumetti animati nipponici, bensì una non meno pericolosa miniera di lignite a cielo aperto, diretta espansione di Garzweiler I.

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La miniera di Garzweiler II (fonte RWE)

Una storia che si ripete in questa terra tormentata, la cui ricchezza del sottosuolo – che non a caso la rese oggetto di contesa nelle sanguinose guerre del secolo scorso – rappresenta la sua stessa condanna: degrado ambientale e del patrimonio storico-culturale e abbandono.

Le miniere, alcune aperte all’inizio del Novecento e chiuse negli anni Ottanta, avanzano da Sud verso Nord man mano che nuove ingenti risorse vengono scoperte. Nel loro cammino inghiottono case, chiese, storie di persone. E nel XXI secolo, sulla spinta della Energiewende – la riforma del comparto energetico tedesco che dovrebbe renderlo più verde e sostenibile – invece di rallentare trovano nuovo impulso.

L’abbandono progressivo della produzione elettronucleare ed il sempre più massiccio – quanto costoso e intermittente – ricorso alle fonti energetiche rinnovabili rendono la lignite un’abbondante, affidabile ed economica risorsa per riequilibrare il sistema elettrico tedesco.

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Il tabernacolo vuoto della chiesa di San Lamberto dopo la sconsacrazione avvenuta il 13 ottobre 2013 (fonte Gerzweiler.com, ©Arne Müseler –  arne-mueseler.com)

Neppure le vibrate proteste delle popolazioni, delle autorità ecclesiastiche [2] e delle associazioni ambientaliste arrestano lo scempio. I villaggi vengono evacuati ed interdetti all’accesso. Migliaia di persone hanno abbandonato le loro case, vivi e morti, nessuno escluso. Poi seguono le demolizioni.

È di tre giorni fa quella del “Duomo” di Immerath, in realtà semplice chiesa parrocchiale, seppur con una storia che data addietro al XII secolo [3], ma così chiamata dagli abitanti per le sue smisurate proporzioni rispetto all’effettivo numero dei parrocchiani, che negli ultimi tempi si erano ridotti a poche decine (l’ultima celebrazione liturgica e la sconsacrazione ebbero luogo il 13 ottobre 2013). Le comunità ricevono in cambio del loro esilio un compenso in denaro e nuove infrastrutture sul cui valore estetico lasciamo il giudizio al lettore.

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La demolizione della chiesa di San Lamberto, 8 gennaio 2018 (©Arne Müseler –  arne-mueseler.com)
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La chiesa di Immerath nuova (foto: Käthe und Bernd Limburg)

Al suo completamento, la miniera di Garzweiler II occuperà circa 70 chilometri quadrati e con le sue riserve di lignite, stimate in 1,3 miliardi di tonnellate (40% delle risorse della Renania), fornirà combustibile fino al 2045, quando verrà risepolta.

La lignite rifornisce le numerose centrali termoelettriche dell’area, gettando un’ulteriore ombra oscura sulla vita – o quanto meno sui polmoni – degli abitanti della zona.

Epprath Tollhaus, Morken-Harff, Königs-Hoven, Reisdorf, Belmen, Elfegen, Garzweiler, Stolzen-berg, Prieste-rath, Pesh, Otzenrath/Spenrath, Holz, Immerath i villaggi già inghiottiti dalla miniera. I prossimi a cadere Lützerath, Holzweiler, Keyen-berg, Berverath, Westrich, Kuckum – almeno che le cose non cambino; dunque il mostro si arresterà alle porte di Immerath Neu, la nuova Immerath.

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I giacimenti minerari della Renania (fonte Wikipedia)

Sui fallimenti della Energiewende e sull’insensatezza dell’abbandono della fonte nucleare nel contesto della riduzione delle emissioni di anidride carbonica abbiamo scritto molto su queste pagine con dati e numeri [4].

I fatti che però qui documentiamo, più di ogni dato e numero rivelano un’insensata ingiustizia, una miope cupidigia senza neppure più il velo ipocrita dei buoni propositi.

Pensiamo solo a come questi villaggi avrebbero potuto svilupparsi in termini di turismo eco-sostenibile valorizzando il poco o molto, bello o brutto (de gustibus…), patrimonio artistico e architettonico che possedevano. Se solo la Germania non stesse abbandonando il nucleare… per il carbone!

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Veduta di Keyenberg, uno dei villaggi di prossima distruzione (fonte Facebook)

Quantomeno la damnatio memoriae non colpirà questi villaggi e le loro comunità. Essi continueranno a vivere grazie ad uno splendido progetto di Arne Müseler, fotografo di Salisburgo, una vera e propria comunità virtuale dove anche le campane di San Lamberto continueranno a risuonare, monito ad un’umanità che sembra proprio non voler imparare dai propri errori.

Note:

[1]          Carbone e lignite rappresentano le fonti energetiche a più elevato tasso di mortalità: 0.24 morti/TWh a causa di incidenti e 57.1 morti/TWh per conseguenza dell’inquinamento prodotto. Considerando che la produzione totale dalle suddette fonti ammontava nel 2016 a circa 44000 TWh, se ne ottiene una stima di circa 2.5 milioni di morti all’anno (fonti: Markandya, A., & Wilkinson, P. (2007). Electricity generation and health. The Lancet370(9591), 979-990; Vaclav Smil (2017). Energy Transitions: Global and National Perspectives. & BP Statistical Review of World Energy)

[2]          Il Vescovo di Aachen, Heinrich Mussinghoff, ben prima dell’enciclica Laudato si’ di Papa Francesco sui temi ambientali, tuonò contro il progetto definendolo ecologicamente e socialmente incompatibile.

(http://www.spiegel.de/panorama/gesellschaft/braunkohle-warum-der-immerather-dom-abgerissen-wird-a-916853.html)

[3]          Probabilmente la prima chiesa era un complesso romanico a navata unica del XII secolo. (Die wahrscheinlich erste Kirche war eine einschiffige romanische Anlage aus dem 12. Jahrhundert.)

Fonte Wikipedia in tedesco: https://de.wikipedia.org/wiki/St._Lambertus_(Immerath)

Una massiccia ristrutturazione è attestata da documentazioni del XIV secolo. In seguito, nella seconda metà dell’Ottocento, fu integralmente ricostruita in stile neo romanico.

http://www.erkelenz.de/pdf/Tourismus/Stadtportrait/Bau-_und_Kunstwerke/17_-_St__Lambertus_Immerath.pdf

[4]          I nostri articoli sulla Energiewende:

07/11/2016         La lignite del vicino è sempre più verde

20/12/2016         La vittoria di Pirro delle rinnovabili tedesche

23/02/2017         Energiewende dove vai?

Aggiungiamo che è notizia di ieri che durante le prolungate negoziazioni per la formazione di un governo in Germania dopo le elezioni dello scorso settembre si è giunti ad avere almeno un punto sul quale tutti sono d’accordo: l’obiettivo di abbattimento delle emissioni climalteranti per il 2020 è eliminato.

https://www.reuters.com/article/us-germany-politics/german-coalition-negotiators-agree-to-scrap-2020-climate-target-sources-idUSKBN1EX0OU